Teeplantag in den Bergen Sri Lankas

Nachdem sich Sri Lanka mehr oder weniger in eine Staatspleite manövriert hatte, werden nun erste Maßnahmen umgesetzt, die insbesondere seitens der Geldgeber des IWF eingefordert werden. Sri Lankas Teeexporteure zahlen deshalb jetzt 18 % Mehrwertsteuer auf Exporte, nachdem die Regierung beschlossen hat, das Steuernetz auszuweiten. Eine vorübergehende Erstattung wird an der Grundthematik nichts ändern.

Obwohl die Steuergelder später an die Exporteure zurückerstattet werden, bringt dieser Schritt nach Ansicht von Branchenexperten neben den administrativen Problemen auch eine Reihe weiterer Probleme mit sich.

Der Vorsitzende der Tea Exporters Association (TEA) von Sri Lanka, Ganesh Deivanayagam, nannte die Regierungsentscheidung die „erste ihrer Art in der Geschichte der Branche“, da Sri Lankas Teeprodukte, von denen 85 % exportiert werden, seit jeher steuerbefreit seien.

Auf Empfehlung des Internationalen Währungsfonds (IWF) zur Unterstützung der angeschlagenen Wirtschaft Sri Lankas erhöhte die Regierung ab dem 1. Januar dieses Jahres die bestehende Mehrwertsteuer von 15 % für Unternehmen auf 18 %. Die Regierung bestand darauf, dass jede einzelne Branche im Land einem einheitlichen Steuersystem unterliegen sollte.

Auch zuvor steuerbefreite Sektoren wie Tee blieben nicht verschont. Infolgedessen muss sich die Branche nun mit „einer Menge Papierkram“ herumschlagen, sagte Deivanayagam.

Möglicherweise entsteht kein großer finanzieller Verlust – abgesehen von zusätzlichen Verwaltungskosten –, da an den Staat gezahlte Steuern zurückerstattet werden. Aber es habe die Effizienz des Sektors beeinträchtigt, sagte er.

Teesektor mit außergewöhnlicher Funktionsweise

Im Gegensatz zu anderen Ländern wie Indien und Kenia befinde sich der Teesektor Sri Lankas in einer einzigartigen Position, was die Art und Weise betrifft, wie er vor Ort funktioniert: Über 95 % des Tees des Landes werden in wöchentlichen Auktionen verkauft, wodurch der gesamte Prozess transparent sei, sagte er. Wöchentliche Teeauktionen verkaufen fast 6 Millionen Kilo Tee, aufgeteilt in fast 10.000 verschiedene Sorten. Tee-Kleinbauern könnten beobachten, wie die Preise bei Auktionen festgelegt werden, was für mehr Transparenz sorge, sagte er. Wöchentliche Verkaufsberichte zu Teeauktionen werden auf der Website des Vereins veröffentlicht.

Nicht jedes Land verfügt über ein transparentes System zum Verkauf von Tee. Im Gegensatz dazu verkauft Kenia nur 60–70 % seines Tees über Auktionen, und in Indien beträgt die über Auktionen verkaufte Menge nur 30 %.

Die Neuerungen bedeuten wöchentliche Auktionsverkäufe, sodass es aufgrund von Mehrwertsteuerrechnungen eine „Papierspur“ gibt, sagte Deivanayagam.

Tee-Kleinbauern stehen vor ähnlichen Problemen: Bis zum 1. Januar dieses Jahres waren alle landwirtschaftlichen Organisationen und Einzelpersonen in Sri Lanka von der Mehrwertsteuer befreit, aber jetzt fallen auch sie unter die Mehrwertsteuerklasse von 18 %. Nach Gesprächen mit der Regierung ist es den Teeproduzenten gelungen, eine Mehrwertsteuerbefreiung zu erhalten.

Die Befreiung funktioniert auf die gleiche Weise wie für Exporteure, bei denen die Hersteller zunächst die Mehrwertsteuer zahlen und diese später über SVAT erstattet bekommen.

Auch wenn die Erzeuger keine direkten Teeexporteure sind, spielen sie eine Schlüsselrolle in der Teeindustrie. Sie sind neben Bekleidung und Textilien Sri Lankas zweitgrößter Exportsektor. Die Erhebung der Mehrwertsteuer hat in erster Linie zu einer „Bargeldflussbehinderung“ für Kleinbauern geführt, da es etwa zwei Monate dauert, bis das Finanzamt der Regierung die Steuer erstattet.

Darüber hinaus gilt die derzeitige Ausnahmeregelung für Landwirte nur für 18 Monate (ab Januar 2024).

Im Mai 2022 sanken Sri Lankas Währungsreserven nach Jahren wirtschaftlicher Misswirtschaft und Korruption auf katastrophale 50 Millionen US-Dollar. Seitdem wird in einem Rettungspaket des IWF unter anderem ein breiteres Steuernetz empfohlen.

Infolgedessen sind die Kosten für den täglichen Betrieb in die Höhe geschossen, was sich auf „die Nachhaltigkeitsbemühungen der Teeproduzenten auswirkt, insbesondere der Kleinbauern, die anfällig für Klimaveränderungen, extreme Wetterbedingungen, geringe Produktivität und eine schlechte Preisrealisierung des Tees auf dem Markt sind.

Tatsächlich sind die steigenden Produktionskosten und der Arbeitskräftemangel ein Problem in diesem Sektor. Künftig müssen die weltweiten Teeanbauländer die hohen Produktionskosten ausgleichen, indem sie die Produktionseffizienz mithilfe von Technologie steigern und den Arbeitskräftemangel durch eine verbesserte Mechanisierung beheben, sagte TEA in einem Bericht unter Berufung auf Analysten.

Wachstum Teeproduktion unterdurchschnittlich

Laut TEA-Daten lag die Teeproduktion Sri Lankas im Januar bei 18,73 Millionen Kilo, ein Rückgang gegenüber 19,4 Millionen Kilo im Dezember 2023. Und die weltweite Teeproduktion soll zwischen 2024 und 2025 um 1,5 bis 3 Prozent steigen, und das prognostizierte Wachstum liege deutlich unter dem historischen durchschnittlichen jährlichen Zuwachs von 4,4 Prozent, hieß es.

Was Sri Lanka betrifft, so liegt seine Stärke im orthodoxen Schwarztee aus Ceylon: Das Land beansprucht bereits beeindruckende „45 % der weltweiten Exporte von orthodoxem Schwarztee“, sagte Deivanayagam. Von den Produkten Sri Lankas sind über 90 % des Tees orthodoxer Schwarztee, im Gegensatz zu Kenia, wo über 90 % des produzierten Tees CTC (Crush, Tear and Curl) sind; In Indien sind 80-85 % des produzierten Tees CTC.

Der Teeguru meint: Eine schwierige Entwicklung für die wunderschöne Insel. Das Land ist abhängig von Geldgebern, die in der Not investiert haben. Dafür sollen Gegenleistungen erbracht werden. Eine davon ist der Versuch, das Land mit moderner Technik und dem Zwang zur Dokumentation die Steuerbasis zu erhöhen. Grundsätzlich ein nachvollziehbarer Wunsch, der dem Land mehr Devisen für Infrastruktur und Entwicklung bringen kann.

Die Interessen der Geldgeber könnten aber möglicherweise nicht deckungsgleich mit den Interessen Ceylons sein. Erfahrungen in anderen Ländern haben aber gezeigt, dass die Steuervergünstigungen, die einzelnen Branchen erst einmal gewährt werden, früher oder später heruntergefahren werden, wenn dies technisch umsetzbar und steuerbar ist. Und dann führt der neue Weg zu zwangsläufigen Preiserhöhungen, die weder den Herstellern noch dem Markt noch den Kundinnen und Kunden wie uns gefallen werden.  Wer möchte schon 18 Prozent mehr für seinen Tee bezahlen, ohne dafür irgendetwas an mehr zu erhalten?

Dem Land bleibt nichts anderes übrig als bis dahin auf Qualität und Eigenvermarktung zu setzen. Zum gegenwärtigen Zeitpunkt ist Ceylon-Tee noch zu sehr Zulieferer und Beimischung und damit nicht hoch genug in der Wertschöpfungskette angekommen, um deutliche Preiserhöhungen zu rechtfertigen. Und das, obwohl der Tee größtenteils von Hand geerntet wird und damit eine Grundvoraussetzung einer höheren Qualitätsstufe erfüllt. Andere Länder, die sich dem CTC-Tee angenommen haben, können zwar günstiger herstellen, aber nur Mischqualität erreichen. Sri Lanka und der heimische Tee haben dagegen alles, um in der Riege der ganz Großen mitzuspielen, wenn nur das Potential richtig ausgespielt wird.

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